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Les forces en présence

2 coureurs semblent sortir du lot : Maurice Garin et Hippolyte Aucouturier dit « le Terrible ».
Le 1er est né en 1871 en Italie à Arvier (Val d’Aoste) mais, lensois, il a été naturalisé français en 1892. Surnommé « le Petit Ramoneur », Garin (1,60 m) possède déjà un redoutable palmarès : Paris-Roubaix 1897 et 1898, Paris-Brest-Paris 1901, Bordeaux-Paris 1902.
Le 2ème est né en 1876 à La Selle (ça ne s’invente pas) et vient de gagner Paris-Roubaix et Bordeaux-Paris.
Il faudra également suivre l’allemand Josef Fischer (vainqueur du premier Paris-Roubaix en 1896) ou Emile Georget sans oublier les « hommes de peine en chômage surgis des faubourgs, les tâcherons venus de la Province, les mineurs montés du fond plus une poignée d’exaltés acquis à la démesure. » (Pierre Chany)